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E.A.POE

 

Le vicende relative al caso del signor Valdemar

 

NATURALMENTE non pretendero' di ritenere un fatto straordinario che il

sorprendente caso del signor Valdemar abbia provocato tante discussioni:

sarebbe un miracolo se cio' non fosse statodate soprattutto le

circostanze. In seguito al desiderio di tutte le parti interessate di

tenere nascosta la vicenda al pubblicoper il momento almenoo fino a che

non avessimo avuto occasioni per una ricerca piu' approfonditain seguito

appunto ai nostri sforzi per ottenere questosi e' sparsa tra la gente una

versione del fatto arbitraria ed esageratala quale e' divenuta fonte di

molte ipotesi sgradevoli ed errate e logicamente di grande incredulita'.

E' ora necessario che io dia i FATTI cosi' come li conosco. Eccoli in

succinto.

La mia attenzionein questi ultimi tre annie' stata rispettivamente

attratta dal mesmerismo (o magnetismo animaledal nome del medico

tedesco Franz Mesmer (1734-1815)ideatore di tale teoria. N.d.r)e circa

nove mesi or sono mi venne in mente cosi' all'improvviso che nella serie

delle esperienze da me sino a quel momento compiute vi era stata

un'omissione gravissima e assolutamente ingiustificabileche cioe'

nessuno era ancora mai stato mesmerizzato in ARTICULO MORTIS. Era da

vedere per prima cosa se in tale condizione esistesse nel paziente una

suscettibilita' qualsiasi all'influenza magnetica; secondariamentenel

caso che tale suscettibilita' esistessese questa fosse diminuita o

accresciuta dalla condizione predetta. In terzo luogo sino a qual punto

e per quanto tempopotessero essere fermate mediante questo processo le

pretese inesorabili della Morte. Vi erano ancora altri punti che

avrebbero dovuto essere accertatima i suaccennati eccitavano

particolarmente la mia curiosita'l'ultimo soprattuttoper la portata

vastissima delle sue eventuali conseguenze.

Nel guardarmi attorno in cerca di un soggetto grazie al quale io potessi

saggiare queste mie ipotesivenni indotto a pensare al mio amico

Ernest Valdemaril notissimo compilatore della "Bibliotheca Forensica"e

autore (sotto lo pseudonimo di Issachar Marx) delle versioni in polacco

del "Wallenstein" e del "Gargantua". Il signorValdemaril quale aveva

dimorato per lo piu' nel quartiere di Harlemnello Stato di New York

sin dal 1839 e' (o era) caratterizzato principalmente da un'estrema

magrezza della persona (i suoi arti inferiori rammentavano moltissimo

quelli di John Randolph)nonche'puredall'immacolato biancore dei

suoi baffi stranamente in contrasto con la nerezza dei capellii quali

di conseguenzavenivano generalmente scambiati per una parrucca. Era di

temperamento spiccatamente nervosoil che lo rendeva un soggetto ottimo

per le esperienze mesmeriche. Ero riuscito un paio di volte a farlo

addormentare quasi senza difficolta'ma ero stato deluso in altri

risultati che la sua particolare costituzione mi aveva naturalmente

indotto a prevedere. La sua volonta' non si era mai trovata

positivamente o totalmente sotto il mio controlloe in quanto alla

chiaroveggenzanon ero mai riuscito a compiere con lui nulla di

concreto. Avevo sempre attribuito il mio insuccesso su questi punti alle

sue alterate condizioni di salute. Gia' alcuni mesi prima ch'io avessi

occasione di fare la sua conoscenza i medici lo avevano dichiarato

irrevocabilmente tubercolotico. Del resto era sua abitudine parlare con

calma della propria imminente finecome di cosa che non poteva essere

ne' evitata ne' rimpianta.

Allorche' incominciai a riflettere su quanto ho accenato primafu

logicamente naturalissimo che io pensassi al signor Valdemar. Conoscevo

troppo bene la salda mente filosofica dell'uomo per temere da LUI

scrupoli di qualsiasi generene' d'altronde egli aveva parenti in

America che potessero intromettersi. Gli parlai francamente del mio

progettoe con mia sorpresa vidi di avere fortemente suscitato il suo

interesse. Dico con sorpresa perche'sebbene egli mi avesse sempre

concesso di servirmi liberamente della sua persona per le mie esperienze

non aveva mai dimostrato prima d'allora una speciale simpatia per quel che

io facevo. Il male che lo minava era di quelli che permettono un calcolo

esatto intorno al tempo della conclusione letalee infine ci accordammo

ventiquattr'ore prima del momento che i suoi medici avrebbero decretato

essere quello del trapasso.

Sono trascorsi ormai piu' di sette mesi da quando io ho ricevuto da parte

del signor Valdemar in persona il seguente biglietto:

"Caro P...

"Puo' anche venire ADESSO. D... e F... sono concordi nel dichiarareche

io non potro' durare oltre la mezzanotte di domanie ritengo che

abbiano colto pressoche' esattamente nel segno.

Valdemar".

Ricevetti questo biglietto circa mezz'ora dopo che era stato scrittoe

in capo ad altri quindici minuti mi trovavo nella camera del morente. Non

lo vedevo da dieci giornie rimasi esterrefatto dallo spaventoso

mutamento avvenuto in lui durante quel breve intervallo. Il suo volto

era soffuso di una tinta plumbea; gli occhi avevano perduto ogni lucee

la sua emaciatezza era tale che la pelle gli si era rotta sugli zigomi.

Soffriva di un'espettorazione abbondantissima: il polso era appena

percettibile. Egli aveva conservato pero' in modo sorprendente non solo

le sue piene facolta' mentalima anche una certa somma di energie

fisiche. Si esprimeva udibilmenteprendeva senza aiuto alcuni

medicamenti palliativieallorche' io entrai nella sua stanzaera

intento a segnare a matita alcuni appunti su un taccuino. Era seduto sul

letto appoggiato contro una montagna di cuscini. Lo vegliavano i dottori

D... e F...

Dopo aver stretto la mano di Valdemar presi in disparte questi signori e

ottenni da loro una relazione minuta circa le condizioni del paziente.

Il polmone sinistro era da diciotto mesi in uno stato semiosseo o

cartilaginosoed era divenuto naturalmente del tutto inservibile agli

scopi della vita. Anche il polmone destronella regione superioresi

era parzialmente se non totalmente ossificatomentre la regione

inferiore non era piu' che una massa di tubercoli purulenti confondentisi

gli uni negli altri. Esistevano varie perforazioni assai vastee in un

punto era avvenuta un'aderenza permanente alle costole. Questi sintomi

rivelati dal lobo destro erano di data relativamente recente. Il

processo di ossificazione era progradito con rapidita' assai insolita;

ancora un mese prima non ne era stato notato il minimo sintomoe

l'aderenza era stata scoperta soltanto tre giorni innanzi.

Indipendentemente dal processo di consumazioneil paziente era sospetto

di aneurisma dell'aortama in questa regione i sistemi ossei rendevano

impossibile una diagnosi esatta. Entrambi i medici erano d'opinione che

il signor Valdemar sarebbe morto verso la mezzanotte dell'indomani

(domenica). Erano in quel momento le sette del sabato sera.

Nell'allontanarsi dal capezzale dell'infermo per discorrere con mei

dotti D... e F... gli avevano rivolto un saluto finale. Non era nelle

loro intenzioni di ritornarema su mia richiesta promisero che

sarebbero venuti a dare un'occhiata al pazienteverso le dieci della

sera successiva.

Quando se ne furono andati discussi apertamente col signor Valdemar

intorno all'argomento della sua fine imminentenonche'e con maggiori

particolariintorno all'esperienza che mi proponevo di tentare. Egli si

dichiaro' tuttora dispostissimo e anzi impaziente di parteciparvie

insistette perche' iniziassi subito. Ero assistito da un infermiere e da

una infermierama non mi sentivo d'imbarcarmi in un compito di quella

fatta con testimoni cosi' poco sicurinel caso avvenisse una catastrofe

improvvisa. Rimandai percio' il tentativo alle otto circa della sera

seguenteallorche' la venuta di uno studente di medicina che conoscevo

abbastanza bene (il signor Teodoro L.....l) mi libero' da ogni ulteriore

scrupolo e incertezza. Era stato in origine mio desiderio di attendere

il ritorno dei medicima fui indotto a procedereprima di tutto dalle

incalzanti suppliche del signor Valdemare in secondo luogo dall'intimo

convincimento che non avevo un minuto da prederepoiche' lo vedevo

declinare rapidamente e a vista d'occhio.

L.....l ebbe la bonta' di aderire al mio desiderio che egli stendesse

cioe' nota di tutto quanto accadevaed e' proprio dai suoi appunti che

ho raccolto riassumendoli o copiandoli PAROLA PER PAROLA quanto sto ora

per narrare.

Mancavano circa cinque minuti alle otto quandoprendendo la mano del

pazientelo pregai di dichiararequanto piu' chiaramente gli era

possibileal signor L....lse egli (Valdemar) era realmente

consenziente che io iniziassi l'esperimento di mesmerizzazione della sua

persona nelle sue attuali condizioni.

Mi rispose debolmentee tuttavia con voce chiaramente udibile: - Si

desidero essere mesmerizzato; - aggiungendo subito dopo: - Temo che lei

abbia rimandato l'esperienza gia' di troppo.

Mentre diceva questo incominciai a eseguire i passaggi che altre volte

avevo trovato particolarmente efficaci in un soggetto quale il suo. Egli

rimase evidentemente influenzato dal primo movimento laterale della mia

mano attraverso la sua frontema benche' esercitassi tutti i miei

poteri non ottenni alcun ulteriore effetto notevole se non alcuni minuti

dopo le dieciquando cioe' sopraggiunseromantenendo fede al loro

impegnoi dottori D... e F... Spiegai loro in poche parole quel che

avevo in animoed essi non mi fecero alcuna obiezioneaffermando anzi

che il paziente era gia' entrato in stato agonico. Procedetti allora

senza esitazionesostituendo pero' ai passaggi laterali quelli con moto

verso il bassoe affissando il mio sguardo unicamente entro l'occhio

destro del paziente.

Il polso era ormai impercettibile e la respirazione rantolantecon

pause di mezzo minuto.

Questo stato rimase pressoche' immutato durante un quarto d'ora. Al

termine di questo periodo pero' dal petto del morente sfuggi' un sospiro

naturale benche' profondissimoe l'affanno stertoroso cesso'; vale a

direil rantolo agonico non era piu' udibile; le pause non diminuirono.

Le estremita' del paziente erano fredde come il ghiaccio.

Cinque minuti prima delle undici percepii i primi segni inequivocabili

dell'influenza mesmerica. Il roteare vitreo dell'occhio si muto' in

quell'espressione di inquieta disamina INTERIORE che non si avverte mai

se non nei casi di sonnambulismoe sulla quale e' del tutto impossibile

ingannarsi. Con pochi rapidi passaggi laterali feci tremare le labbra

come in un sonno incipientee con pochi altri le chiusi del tutto. Non

mi sentivo soddisfattotuttaviae continuai percio' energicamente

nelle mie manipolazioniesercitando al massimo la volonta'finche' non

ebbi irrigidito totalmente le membra del dormientenon prima pero' di

averle fissate in una posizione apparentemente comoda. Le gambe erano

dostese in tutta la loro lunghezzae cosi' anche le bracciao

pressapocoe queste posavano sul letto a una giusta distanza dai lombi.

Il capo era assai leggermente sollevato.

Quando ebbi terminato tutto cio' era mezzanotte in pienoe io chiesi ai

signori presenti di esaminare le condizioni di Valdemar. Dopo brevi

esperimenti costoro dichiararono di trovarlo in uno stato insolitamente

perfetto di TRANCE mesmerica. La curiosita' di entrambi i medici era

grandemente eccitata. Il dottor D... decise subito di restare presso il

paziente tutta la nottementre il dottor F... si congedo' con la

promessa che sarebbe ritornato all'alba. L.....l e gli infermieri

rimasero.

Lasciammo indisturbato Valdemar sino alle tre circa del mattino. A

quell'ora mi avvicinai a lui e lo trovai esattamente nelle medesime

condizioni di quando il dottor F... si era allontanato; vale a dire che

giaceva esattamente nella medesima posizione; il polso era

impercettibile; la respirazione lieve (o per meglio dire appena

avvertibilee verificabile soltanto avvicinando alle labbra uno

specchio); gli occhi erano naturalmente chiusie le membra rigide e

fredde come marmo. Tuttavia l'aspetto generale non era certo quello

della morte.

Nell'avvicinarmi a Valdemarfeci una specie di semisforzo nel tentativo

di influenzare il suo braccio destro a seguire il mioche feci passare

dolcemente innanzi e indietro sulla sua persona. In questi esperimenti

su di lui non ero mai del tutto riuscito prima d'allorae certo non

speravo molto di riuscirvi adessoma con mio stupore il suo braccio

assai prontamenteseppur debolmenteprese a seguire ogni direzione da me

indicata col mio. Decisi di arrischiare qualche parola di conversazione.

- Signor Valdemar- dissi- dorme? - Non mi diede rispostama

avvertii un tremito intorno alle labbra e mi sentii percio' indotto a

ripetere la domanda una seconda volta. Alla terza tutto il suo corpo fu

agitato da un brivido lievissimo; le palpebre si dischiusero sino a

lasciare intravedere un segmento bianco del globo oculare; le labbra si

mossero pigramentee da esse in un sussurro a stento udibile uscirono

queste parole:

- Si; adesso dormo. Non mi svegliate! Lasciatemi morire cosi'...

A questo punto gli tastai le membra e le sentii piu' rigide che mai. Il

braccio destocome primaobbedi' alla direzione della mia mano.

Interrogai nuovamente il sonnambulo:

- Sente ancora dolore al pettosignor Valdemar?

La risposta ora fu immediatama perfino piu' impercettibile della

precedente:

- Nessun dolore... Sto morendo...

Non ritenni prudente di disturbarlo oltre proprio in quel momentoe

null'altro fu detto o fatto sino al ritorno del dottor F...il quale

giunse poco prima dell'albaed espresse il piu' illimitato stupore nel

trovare il paziente ancora in vita. Dopo avergli tastato il polso e

avergli avvicinato uno specchio alle labbra mi prego' di rivolgere

nuovamente la parola al sonnambulo. Obbedii e dissi:

- Signor Valdemardorme ancora?

Come per l'innanzitrascorsero alcuni minuti prima che potessi ottenere

una risposta; e durante questa pausa il morente parve raccogliere tutte

le sue energie per parlare. Alla quarta ripetizione della domanda disse

debolissimamentecon voce appena percettibile:

- Siancora... Muoio.

I medici dimostrarono ora il parereo meglio il desiderioche

Valdemar fosse lasciato indisturbato in quel suo stato di apparente

tranquillita'sino al sopravvenire della mortela qualesecondo

l'opinione generaleera ormai questione di pochi minuti. Decisi

nondimeno di rivolgergli la parola ancora una voltalimitandomi a

ripetere la domanda postagli in precedenza.

Mentre parlavo si produsse nell'aspetto del sonnambulo un mutamentosensibile.

Gli occhi si aprirono da solilentamenteroteandole pupille scomparvero

all'insu'; la pelle assunse una sfumatura cadavericavenendo arassomigliare

non tanto alla pergamenaquanto a un foglio di carta bianca. E le macchie

circolari tipiche dell'etisia che sino a quel momento erano risaltate con

evidenza al centro di ciascuna guanciasi estinsero a un tratto. Uso

quest'espressionepoiche' la subitaneita' della loro scomparsa mi diede la

sensazione dello spegnersi di una candela sotto un soffio di fiato. Illabbro

superiorecontemporaneamentesi accartoccio' scostandosi dai denticheprima

ne erano stati completamente copertimentre la mascella inferiore caddecon uno

scatto seccolasciando la bocca spalancata e rivelando in pieno la lingua

enfiata e annerita. Immagino che tutti coloro che si trovavano nella stanza

fossero da tempo abituati agli orrori della mortema in quel momentol'aspetto

di Valdemar era cosi' terribilmente spaventosoche tutti si ritrassero

istintivamente dal letto.

Ho l'impressione di essere giunto al punto di questa mia narrazione in cuitutti

i miei lettori rimarranno irriducibilmente increduli. Ma e' mio compito

limitarmi a proseguire nel racconto.

Il corpo di Valdemar non presentava ormai piu' il benche' minimo segno di

vitae giudicandolo morto stavamo per affidarlo alle cure degli

infermieriallorche' avvertimmo nella lingua un forte movimento

vibratorioil quale si protrasse per forse un minuto. Al termine di

questousci' dalle mascelle contratte e immobili una voce quale sarebbe

demenza da parte mia tentare di descrivere. Vi sono in realta' due o tre

aggettivi che potrebbero essere usati con sufficiente approssimazione

per raffigurarla; potrei dire per esempio che il suono di quella voce era

asprospezzatocavo; ma essa e' indescrivibile nel suo spaventoso

complessoper il semplice motivo che un suono simile mai e' giunto a

orecchie umane. Vi erano pero' in essa due particolari che giudicai

allorae giudico tuttoracome abbastanza caratteristici

dell'intonazionee anche abbastanza adatti a rendere l'idea della sua

extraterrena stranezza. Prima di tuttosembrava che la voce giungesse

alle nostre orecchiealle mie almenoda una distanza enormeo da

qualche profonda caverna sotto la superficie della terra. In secondo

luogo essa m'impressiono' (temo veramente che mi sara' impossibile farmi

intendere) cosi' come una sostanza gelatinosa o glutinosa impressiona il

senso del tatto.

Ho parlato sia di "suono"sia di "voce". Intendo direcon questo che il

suono aveva una sillabazione distinta; oserei anzi aggiungere:

meravigliosamentesorprendentemente distinta. Valdemar PARLAVA

evidentemente in risposta alla domanda che io gli avevo rivolto alcuni

minuti prima. Gli avevo chiestosi ricordera'se dormisse ancora. Egli

ora mi rispose:

- Si; no; HO dormitoe adessoadesso... sono morto.

Nessuno dei presenti cerco' di dissimulareo tento' di reprimere

l'orrore indicibileraccapriccianteche queste poche parolecosi'

pronunciateerano destinate a suscitare. L.....l (lo studente) svenne.

Gli infermieri lasciarono immediatamente la stanza e nulla pote' indurli

a ritornare. Non tentero' di spiegare al lettore le mie impressioni

personali. Per circa un'ora ci affaccendammo in silenziosenza

proferire una sola parolaa cercar di rianimare L.....l. Quando questi si

riebbe ci rimettemmo allo studio delle condizioni di Valdemar.

Queste erano rimaste in tutto e per tutto come io le ho piu' sopra

descrittea eccezione che lo specchio ora non offriva piu' traccia di

respirazione. Un tentativo di cavar sangue dal braccio falli'. Devo

inoltre aggiungere che quest'arto non era piu' soggetto alla mia

volonta'. Invano tentai di fargli seguire la direzione della mia mano.

Il solo indice tangibile dell'influsso mesmerico era ora avvertibile nel

moto vibratorio della linguaogni qualvolta io rivolgevo una domanda a

Valdemar. Sembrava ogni volta li' li' per risponderema non aveva piu'

volitivita' bastante. Alle domande rivoltegli da altri appariva essere

del tutto insensibileper quanto io cercassi di porre ciascuno degli

astanti in RAPPORTO mesmerico con lui. Credo di avere ormai riferito

quanto e' necessario per la comprensione dello stato del sonnambulo in

quel momento. Vennero mandati a chiamare altri infermieria alle dieci

lasciai la casa in compagnia dei due medici e di L.....l.

Nel pomeriggio ritornammo tutti insieme a visitare il paziente. Le sue

condizioni erano rimaste precisamente le stesse. Discutemmo alquanto

circa la convenienza e la possibilita' di risvegliarloma non tardammo

ad accordarci che non avremmo ottenuto con questo alcun risultato

positivo. Era evidente che la morte (o cio' che di solito si definisce

morte) era stata arrestata dal processo mesmerico. Tutti convenimmo che

risvegliare Valdemar sarebbe equivalso a provocare la sua immediata o

comunque rapida disgregazione.

Da quel momento sino al termine della scorsa settimanaDURANTE DUNQUE

UN INTERVALLO DI QUASI SETTE MESIcontinuammo a recarci giornalmente a

casa di Valdemaraccompagnati di quando in quando da uomini di medicina

e altri amici. In tutto questo tempo il sonnambulo e' rimasto ESATTAMENTE

come io l'ho descritto. Gli infermieri lo sorvegliavano senza

interruzione.

Fu venerdi' scorso che decidemmo finalmente di tentare l'esperienza del

risvegliodi cercare cioe' di destarlo; ed e' (forse) lo sfortunato

risultato di quest'ultimo esperimento che ha suscitato tante discussioni

nei circoli privatie cio'in una parolache io non posso fare a meno

di giudicare un risentimento popolare ingiustificato.

Allo scopo di liberare Valdemar dalla TRANCE mesmericausai i soliti

passaggi. Questi rimasero per un certo tempo infruttuosi. Il primo

indice di rinascita fu rivelato da un abbassamento parziale dell'iride.

Venne osservatocome particolarmente degno di notache questa discesa

della pupilla fu accompagnata da una irrorazione profusa di icore

giallastro (da sotto alle palpebre) di odore pungente e fetidissimo.

Venni successivamente consigliato di tentar d'influenzare il braccio del

pazientecome per l'innanzi. Questo tentativo pero' falli'. Il dottor

F... espresse allora il desiderio che io formulassi una domanda. Obbedii

e chiesi:

- Signor Valdemarpuo' spiegarci quali sono attualmente le sue

sensazioni o i suoi desideri?

Per un attimo le guance si reinvermigliarono delle loro caratteristiche

macchie d'etisia; la lingua vibro'o meglio roteo' violentemente nella

bocca (benche' labbra e mascella restassero rigide come per l'innanzi) e

infine quella medesima voce spaventosa che gia' ho descritta proruppe:

- Per amor di Dio! Presto! Presto! Mettetemi a dormire. Oppure...

presto! svegliatemi! Presto! VI DICO CHE SONO MORTO!

Ero indicibilmente sconvoltoe per un attimo rimasi incerto su quel che

dovevo fare. Tentai dapprima di ricomporre il pazientemafallito

questo tentativo per la totale sospensione della volonta'ritornai sul

mio operato e con altrettanta energia lottai per svegliarlo. Questa

volta mi avvidi subito che sarei riuscito o per lo meno mi lusingai che

tra breve il mio successo sarebbe stato completoe sono certo che tutti

nella stanza erano preparati ad assistere al risveglio del paziente.

Ma a quanto in realta' avvennenon era davvero possibile essere

preparati.

Mentre eseguivo rapidamente i passaggi mesmerici tra esclamazioni di

"morto! morto!" che letteralmente PROROMPEVANO dalla linguaanziche'

dalle labbra del pazientetutto il corpo di questiimmediatamente

nello spazio di un solo minutoforse anche menosi rattrappi'si

sbriciolo'in una parola si CORRUPPE e si DISSOLSE sotto le mie mani.

Sul lettodi fronte a tutti i presentinon rimase che una massa quasi

liquida di putridume ributtantespaventoso.




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